視網膜預測「老年痴呆」?阿茲海默病患者眼損傷的新認識

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據估計,全球每年有上千萬人被診斷患有阿茲海默病,這種疾病會逐漸破壞記憶和認知能力。目前,尚無單一的診斷測試可以明確診斷阿茲海默病,而在治療方面,即便是最新的治療策略,也僅能減緩疾病的進展,不能停止。

來自西達斯西奈醫學中心(Cedars-Sinai)的研究人員對視網膜的變化進行了迄今為止最廣泛的分析,探索了視網膜的變化與阿茲海默病患者大腦和認知變化的關係。研究成果近日發表在《神經病理學學報》上,為了解阿茲海默病對視網膜的複雜影響提供了重要資訊,尤其是在認知障礙的早期階段。有學者認為,這些發現可能會引領成像技術的發展,使我們能夠更早、更準確地診斷阿茲海默病,並通過眼睛來無創性地監測其進展。

本項研究首次深入分析了阿茲海默病在人類視網膜中的蛋白質分佈、分子、細胞和結構效應,以及它們如何與大腦和認知功能的變化相對應的。研究人員觀察了來自86名人類捐獻者身上採集的視網膜和大腦組織樣本,比較了認知功能正常的捐獻者與早期阿茲海默氏症輕微認知障礙和晚期阿茲海默氏症痴呆患者的樣本的差異。

研究人員在輕微認知障礙和阿茲海默病患者的視網膜中有了如下發現:

➤阿茲海默病患者大腦中一種叫做澱粉樣蛋白β42的蛋白質較普通人群明顯更多,而這種蛋白質會聚集在一起形成斑塊,破壞大腦功能;

➤神經節細胞中出現澱粉樣蛋白的積聚;

➤大量的星形膠質細胞和免疫細胞(被稱為小膠質細胞)緊緊地包圍著澱粉樣斑塊;

➤負責清除視網膜和大腦澱粉樣蛋白的小膠質細胞減少了80%;

➤發現了導致炎症、細胞和組織死亡的特定分子和生物途徑。

視網膜的這些變化與大腦中稱為內嗅皮層和顳皮層的變化相關,其中內嗅皮層是記憶、導航和時間感知的中樞。視網膜變化也與阿茲海默病的病理階段(稱為Braak階段)和患者的認知狀態相關。甚至在認知正常或輕度受損的患者身上也發現了這種現象,表明這些指標可能是後期認知能力下降的早期預測因素。

參考資料:Yosef Koronyo et al, Retinal pathological features and proteome signatures of Alzheimer’s disease, Acta Neuropathologica (2023). DOI: 10.1007/s00401-023-02548-2

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