5000顆!厲害了,這些系外行星已經被發現

在 1992 年之前,我們生活在一個只有少數行星被證實存在的星系中,而且它們都圍繞太陽運行。然後出現了一個永遠改變了我們對宇宙的看法的發現,當時發現了兩個神秘的物體繞著一顆遙遠的脈衝星運行,這是一種快速旋轉的死星。

這兩個神秘的物體被證明是第一次真正發現系外行星,也稱為系外行星,或在我們太陽系之外發現的行星。現在,30 多年後的今天,NASA 宣佈他們已經達到了一個宇宙里程碑,確認了超過 5000 顆系外行星的存在,它們都以各種奇怪而奇妙的方式出現。科學家們將系外行星分為五種不同類型,迄今為止已確認的 5005 顆中,其中 1756 顆類似海王星。

這些星球的大小與海王星或天王星相似,可以更冷或溫暖得多。然而,溫暖的海王星要少得多。其中的1568個星球被歸類為超級地球,即與我們太陽系中任何其他行星都不同的奇異行星。這些神秘的世界比地球更大,但比海王星等行星更輕,它們可以由氣體、岩石或兩者的組合構成。其中的1491 個星球是氣態巨行星,類似於木星或土星的巨大行星。許多這些地獄般的星球甚至被發現比某些恆星還要熱。

而只有 185 個被歸類為陸地、岩石世界,具有富含鐵的核心,如水星、金星、地球或火星。最後,雖然仍歸類為已確認,但有 5 個屬於「未知」類別。迄今為止發現的最奇怪的星球包括 Tres-2b,一顆處於永恆黑暗中的行星。這個奇異的世界不像煤那樣反光,但它離它的恆星足夠近,可以在 2.5 天內運行一次公轉。科學家們認為,它燃燒的大氣層會散發出詭異的紅色光芒,因為這顆行星的有毒空氣像熔岩一樣熱。

另一個例子是 GJ 1132 b,這顆系外行星可能開始時是一顆迷你海王星,後來失去了大氣層,被一顆年輕、強烈的恆星剝離,只剩下裸露的岩石核心。現在它是一個比地球大一點的殘酷世界,有一層朦朧的次級大氣層,正在被劇烈的火山活動積極重建。還有註定要毀滅的類地系外行星,名為 Poltergeist,它圍繞著一顆脈衝星運行。脈衝星是一顆曾經巨大的恆星的快速旋轉核心,在一次壯觀的超新星中爆炸。

這顆神奇的系外行星與鄰近星球(被命名為Phobetor與Draugr)長期暴露在強輻射之下。已確認的5005個系外行星都尚待研究,而更不可思議的是,我們的研究僅僅涉及了地表很小一部分。僅僅銀河系中就大約有幾千億個這樣的行星,更不用說放眼全宇宙數以億計的其他星系了。

儘管在已發現的5005顆行星中,確實存在與地球體積相似的巖質行星,並位於所繞恆星的宜居帶,但至今還沒有發現其他像地球這樣能孕育生命的行星,可以說我們的地球是全宇宙唯一的。更振奮人心的是,我們正處在一個新的系外行星時代的頂端。最近發射的韋伯太空望遠鏡,和攜帶高靈敏度儀器的下一代強大望遠鏡將很快捕捉這些來自神秘世界大氣的光,讀取它們來自於何處,並可能判斷是否宜居。

韋伯太空望遠鏡(JWST)主要用於紅外天文學研究,這是有史以來射入太空的最強大的望遠鏡,大大提高了紅外解析度和靈敏度,能觀測到哈勃太空望遠鏡無法觀測到的更古老、更遙遠和更昏暗的星體。這意味著人類將在天文學、宇宙學中獲得更廣泛的拓展,例如發現第一顆恆星,探索第一個星系是如何形成的,以及觀測宜居星球所具備的詳細特徵。

2021年12月,韋伯太空望遠鏡由歐洲航天局(ESA)阿麗亞娜 5型火箭從法屬蓋亞那庫魯發射升空,直至2022年5月都在進行測試校準等準備工作,預計將於2022年6月底投入使用,一旦投入使用,它將接替哈勃擔任美國國家航空航天局(NASA)在天體物理學方面的任務。

詹姆斯·韋伯太空望遠鏡(JWST)由美國國家航空航天局(NASA)與歐洲航天局(ESA)、加拿大航天局(CSA)共同研發。韋伯望遠鏡由位於馬里蘭的NASA戈達德航天中心負責開發,由位於巴爾的摩的空間望遠鏡研究所操控,諾斯羅普·格魯曼公司是項目的主要承包商。望遠鏡以詹姆斯·韋伯命名,他是1961至1968年水星項目、雙子座項目及阿波羅計劃期間的國家航空航天局局長。

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