馬斯克看上的腦機接口公司:「意念控制」iPad發簡訊,瀏覽新聞無壓力

Alex 蕭簫 發自 凹非寺

這是一個iPad上的聊天截圖。

看似平平無奇,但你猜灰色框的訊息是怎麼發出來的?(大膽猜!)

既非手打也非語音,它是一位漸凍症(ALS)患者植入腦機接口後,通過「意念」控制iPad發出來的!

這位患者叫Rodney Gorham,他也因此收穫了一個略拗口的頭銜:

地球上首位用腦機接口操控蘋果設備的人

Rodney植入這個腦機接口的過程,也不走尋常路:

沒有像傳統方式那樣在顱骨上「開個洞」,而是從靜脈中植入,再將傳感器推到合適的位置。

要知道,患者進行「頭頂開洞式」植入手術後往往需要住院3-7天,但「靜脈植入式」只需48小時就能回家了。

完成這一系列操作背後的公司,正是馬斯克Neuralink的「頭號競爭對手」:Synchron

圖源semafor

有意思的是,Neuralink的一位聯合創始人Max Hodak在離職後……轉頭就投資了Synchron。

而另一位聯合創始人,也就是馬斯克本人,前段時間和Synchron進行了接觸,也有投資意向。

所以,Synchron的腦機接口究竟如何絲滑控制iPad,這家公司又有什麼來頭?

「意念操控」iPad收發訊息

Synchron用腦機接口控制iPad的做法,分成植入、解讀和控制3步

先給患者腦中植入「信號傳感器」(支架電極記錄陣列The stentrode),用來接收患者的腦部「資訊」;

再用裝置解讀患者的想要表達的信號(軟體brain.io);

最後,利用信號控制iPad。

其中最關鍵的植入操作也分為三步,有點像是給心臟裝支架:

首先,穿刺並放置導管。

在超聲引導下,需要先觀察頸內靜脈,在合適的位置穿刺,然後在數字減影技術(DSA)的視覺化下,引導導管經由參與者頸靜脈進入,至上矢狀竇。

上矢狀竇(superior sagittal sinus),圖源維基百科

隨後,用導管「輸送」信號傳感器。

這一步是將信號傳感器預裝到輸送鞘中,再用生理鹽水注入使其在引導導管內前進,至信號傳感器脫鞘後,在正確的位置進行固定。

最後,移除引導導管,進行止血並完成植入,經過14天的細胞生長,最後電極會與腦部血管壁融合。

這裡的信號傳感器一共有16個電極,沿圓周分佈在一個鎳鈦合金支架上。

植入之後,就是接收患者發出的腦信號了。

這裡The stentrode會連接到一個叫做「Synchron Switch」的小裝置上,它被植入使用者的胸口皮膚下,可以隨時將腦部無線信號傳送到外部信號接收器上。

連接成功會發出綠光

最後,解讀外部信號接收器收到的信號,併發送到iPad等設備上。

這裡採用的是一個叫brain.io的軟體設施,對信號的解讀則基於機器學習方法實現。

具體來說,brain.io會先讓使用者完成一些操作,並記錄對應的腦電波,用機器學習掌握腦電波和操作之間的對應關係,結合眼動追蹤等方式,實現在iPad等設備上的操作。

當然,這項技術也並非「橫空出現」,背後的公司Synchron已經研究了好幾年的腦機接口。

來自腦機接口公司Synchron

所以Synchron是一家怎樣的腦機接口公司?

在其官網上,赫然寫著「解鎖大腦」(The brain unlocked),希望通過破譯大腦的神經密碼來幫患者恢復一定的正常功能。

公司聯合創始人兼CEO托馬斯·奧克斯利(Thomas Oxley)是位神經介入專家,他早在2010年就提出了一種新的「腦機接口」概念。

這樣的腦機接口將神經記錄裝置安在特製的支架上,不需要開顱手術就能植入。

2012年,奧克斯利成立了SmartStent公司,後在2016年將其更名為Synchron。

起初,他們主攻針對特定患者的具體新型療法,其疾病基本都是由神經系統疾病引起的癱瘓。

後來,他們漸漸過渡到研發製造輔助治療技術(比如腦機接口)。

當然,研究人員先在綿羊等動物身上做了不少實驗。在去年7月,他們終於獲得了FDA批准,對人展開了首次臨床試驗。

然後就取得了立竿見影的效果——

他們讓一名62歲患者用植入式腦機接口,成功發送了他自己的第一條Twitter:

不需要按鍵或聲音,這條推文是我僅靠意念發出的。

不過這條Twitter並非通過患者本人賬號發佈,而是藉助Synchron CEO 奧克斯利賬號發的。

目前,Synchron公司已通過了A輪和B輪融資,總額為5000萬美元(約合3.5億元)。

另外,據路透社等多家媒體訊息,在今年8月份,「矽谷鋼鐵俠」馬斯克也找上門來了。

據悉,馬斯克接觸了Synchron的CEO奧克斯利,他們討論了雙方的交易事宜。

不過目前還不清楚馬老闆會不會給Synchron投資,Synchron和Neuralink之間是否將會合作也暫時未知。

事實上,Neuralink和Synchron在腦機接口上走的是兩條截然不同的路子。

相比Synchron的靜脈植入腦機接口技術,Neuralink一直希望能開發一種新型植入物,能通過機器人輔助的簡化外科手術植入大腦。

巴特!Neuralink這項腦機接口實驗,仍然需要切除患者的一大塊頭骨,而且尚未獲得FDA人體試驗的批准。

除此之外,也有研究擔心開顱式的腦機接口會形成疤痕組織,從而影響設備接收信號的質量。

當然,這兩種都屬於植入式的腦機接口組織,目前還有不少機構在研究非侵入式的腦機接口技術,比如通過這樣的腦電帽來檢測大腦中的電信號等。

最後,說回Synchron的這種靜脈植入如腦機接口。Synchron方表示,該設備預計最快能在2024年獲得商業批准並正式上市。

參考連結:

[1]https://www.freethink.com/health/stentrode

[2]https://www.semafor.com/article/11/01/2022/you-can-now-use-your-iphone-with-your-brain

[3]https://synchron.com/research

[4]https://mp.weixin.qq.com/s/K4U-BTVQOZs-E5z-IjWx2A

[5]https://mp.weixin.qq.com/s/-p610GPojVC2jZGtjEt9LQ

[6]https://gritdaily.com/synchron-brain-implant-controls-tech-with-the-mind/

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